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What’s in store for the European Union in 2024?

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In 2024, elections will take centre stage – not only domestically but also EU-wide as well as in the USA and Russia. The Union is looking at elections in early June. Many of the present discussions revolving around migration, enlargement or the budget will remain hot-button issues. The beginning of the year is marked by the Belgian presidency of the Council of the European Union beginning as well as an extraordinary EU Council Summit. What are the individual countries looking at?

From January 1, Belgium will take over the EU Council presidency from Spain for the first half of 2024. This will be the main focus of the federal national government. With the political agreement on the Pact on Migration and Asylum reached and parliamentary approval of the bloc’s budgetary rules likely, ministers consider themselves to have a big responsibility on the EU stage. The Belgian presidency will also have to prepare the debate on future enlargement.

Spain, concluding its presidency, will start 2024 with a newly launched left-wing government which had been difficult to form. To unblock governability, Prime Minister Pedro Sánchez has accepted a law to amnesty those involved in the Catalan independence process who have outstanding accounts with justice.

This amnesty will set the political agenda for 2024. The European Commission already stated it will carry out a compliance check with the rule of law. Spain is also facing the possible return of former Catalan president Carles Puigdemont to the country and the potential protests this may spark.

ELECTIONS, ELECTIONS, ELECTIONS

Between June 6 and 9, the citizens of the 27 EU member states will go to the polls and vote in the European Elections. Many anticipate a stark move to the right in the European Parliament.

In France, the subject of migration risks being at the heart of the campaign for the European election, which will also serve as a test, two years into President Emmanuel Macron’s second five-year term. The debate will pit the far-right Rassemblement National (National Rally) party, supported by Marine Le Pen and generally opposed to immigration, against Renaissance which, with several centrist parties, supports Macron. Renaissance had to make concessions to the right to get a more balanced but still controversial immigration law adopted by parliament on December 20.

Besides politics, France is hosting the Olympic Games from July 26 to August 11 and is also looking at the reopening of the Notre-Dame cathedral in Paris on December 8.

Spain may face a similar fate: There, the right-wing opposition may try to turn the EU elections into a first plebiscite for the newly formed government. The control of irregular migration, shortage of affordable housing, high youth unemployment or the control of the public deficit will be on the table in 2024 Spain.

The campaign for the European elections in Slovenia will very probably focus on issues that are most pressing to citizens: In addition to the cost of living and inflation, which is currently one of the highest in the Euro area, these will most certainly include migration, the (non)functioning of the Schengen area as well as topics like the assistance to Ukraine and the EU’s stance in view of the resolution of the Middle East conflict.

Besides the European elections, the US presidential election on November 5, 2024 will mark an important event in terms of foreign policy. If Donald Trump were to be elected again, it is rumoured that US support for Ukraine could be scaled back, which would play into the hands of Russian President Vladimir Putin. It is questionable whether the Europeans can and want to provide enough support for Ukraine in the long term without the USA in order to counter Putin’s expansionist endeavours.

In Ukraine, the presidential election originally planned for the beginning of March was cancelled due to the continuing martial law as the war with Russia is still ongoing. At the beginning of November, president Volodymyr Zelensky emphasised “that elections are not appropriate now.”

Russia however will hold its presidential elections in March 2024. Putin’s opponents are repeatedly complaining that the election commission is rejecting the registration of candidates claiming formal errors, such as anti-Kremlin journalist Yekaterina Duntsova’s initiative group recently. It is considered certain that Putin will emerge victorious in his fifth run at the presidency. The Russian president had the constitution amended specifically in order to be able to run again. According to the current version of the constitution, the 71-year-old can run for the last time in 2030.

DOMESTIC ELECTIONS AROUND EUROPE IN 2024

In addition to the upcoming European Elections, multiple European countries ask their citizens to vote in a range of domestic elections, too.

In Spain, regional elections will be held in Galicia which is a stronghold of the Partido Popular (PP) and in Basque Country which is home to parties supporting PM Sánchez.

In Belgium, citizens will vote in federal and regional elections. In October, citizens will be called to the ballot box a second time to vote in local elections.

Romania is looking at an atypical election year. In 2024, citizens are expected to vote in four types of elections – presidential, parliamentary, local and European elections.

In Slovakia too, 2024 will be an important year in terms of domestic politics. In spring, citizens will elect a new head of state after five years.

The alpine republic of Austria calls citizens to the ballot boxes to vote in several state and city elections. The country will also elect a new parliament in 2024.

Germany is also facing several types of elections, among those regional elections in which state parliaments will be elected, as well as elections of district and municipal councils as well as mayors.

Besides politics, Germany will host the European Championships of handball and football in January and July/August respectively.

North Macedonia is looking at both presidential and parliamentary elections next year. The presidential elections will be held on April 24, while the potential second round is expected to be held alongside the parliamentary elections on May 8.

GREEN LIGHT FOR EU ENLARGMEMENT MEANS DOMESTIC RESTRUCTURING

Countries holding candidate status are aiming to further pave their way to become a member state.

In North Macedonia for example, efforts include constitutional amendments in order to include minorities in the preamble. The country also aims to implement reforms related to the rule of law, public administration or protection of members of minority communities. At the EU Council summit in December, it was concluded that the EU is ready to complete the opening stage of accession talks with the country – as soon as the commitment to adopt the constitutional amendments is implemented. However, this amendment remains blocked in parliament for now, with possible shifts only expected after the elections.

Bosnia and Herzegovina (BiH), which received candidate status a year ago, is coming out of 2023 with a conditional green light to open negotiations when the necessary level of compliance with membership criteria is achieved. The Commission will report about this to the EU Council by March 2024. To be able to negotiate, the country needs to adopt reform laws at the beginning of next year which would strengthen the fight against corruption, build legal certainty and provide arguments that the country is making progress in the implementation of 14 key priorities.

On the other hand, European leaders called on the authorities of the Republika Srpska entity to withdraw disputed laws, which will cause BiH to regress in terms of fundamental freedoms. Areas of concern are a law that criminalises defamation, then the law on ‘foreign agents’ that provides for special surveillance for non-governmental organisations that are financed from abroad, as well as the law that the decisions of the high representative will not be implemented in this entity.

Next year, Albania awaits the opening of negotiations for the first group of chapters. In December, the country completed the screening process of harmonising legislation with the European Union as the first stage of negotiations that were opened in July 2022. Prime Minister Edi Rama views making rapid progress towards the EU as an imminent challenge, stressing that Albania today possesses over 50 percent of the capacity to be considered ready for membership in the European Union. While appreciating the work of the Albanian negotiators, he emphasised that “we are still at the beginning of the process.”

JOINING THE EUROZONE AND SCHENGEN

Romania is hoping to settle the Schengen dossier next year, after failing to achieve this goal in 2023, as Austria did not change its position after its veto expressed in 2022. After the Justice and Home Affairs (JHA) Council in early December, Romanian officials announced that Austria had softened its position and agreed to Romania joining the Schengen Area for air travel.

Bulgaria’s initial plan was to join the Eurozone in 2024. However, in February 2023, then caretaker finance minister Rositsa Velkova said the country had not met all commitments it made as it entered the EU’s Exchange Rate Mechanism (ERM II) and the inflation criterion, which is why it was moving the target date for accession to January 1, 2025.

Bulgaria has adopted an action plan for the transition away from the Bulgarian Lev currency. A steering committee in which Eurosceptics play a key role collected enough votes in favour of a petition for a referendum asking Bulgarians to back keeping the Lev as the only legal tender until 2043. The number of votes backing the initiative made the referendum imminent but in early July 2023 parliament rejected it, arguing that the wording of the question was unconstitutional. Vazrazhdane, a nationalist and far-right party, took the matter to the Constitutional Court where the case is still pending.

EUROPEAN NEWSROOM

European Newsroom (Redacción Europea) es una iniciativa que asocia a 16 agencias de noticias de distintos países europeos, entre las cuales se encuentra EFE, y que nace con el objetivo de mejorar la cobertura de los asuntos comunitarios y reforzar al sector. Bajo la coordinación de la agencia alemana, DPA, el trabajo editorial comenzó en el verano de 2022 y se prevé que la financiación que aporta la Comisión Europea, de 1,76 millones de euros, cubra sus costes de funcionamiento hasta finales de 2023.

Las agencias que se han sumado al proyecto son: dpa (Alemania), EFE (España), Europa Press (España), AFP (Francia), ANSA (Italia), AGERPRES (Rumanía), APA (Austria), ATA (Albania), HINA (Croacia), MIA (Macedonia del Norte), Belga (Bélgica), PAP (Polonia), BTA (Bulgaria), FENA (Bosnia y Herzegovina), STA (Eslovenia), Tanjug (Serbia), TASR (Eslovaquia) y UKRINFORM (Ucrania).

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La Eurocámara aprueba nuevas normas sobre delitos medioambientales y sanciones por cometerlos

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Estrasburgo (Francia) (EuroEFE).- El pleno del Parlamento Europeo (PE) dio este martes luz verde definitiva a las nuevas normas sobre delitos medioambientales y las sanciones por perpetrarlos, incluidas penas de cárcel, que ya habían sido pactadas a finales del año pasado por la propia Eurocámara y los Estados miembros, colegisladores del club comunitario.

La directiva fue aprobada con 499 votos a favor, 100 en contra y 23 abstenciones, según indicó el PE en un comunicado.

La ley contiene una lista actualizada de delitos, entre los que se incluye el comercio ilegal de madera, el agotamiento de los recursos hídricos, las infracciones graves de la legislación europea sobre productos químicos y la contaminación causada por los buques.

Parliament has approved new EU rules on environmental crimes and related sanctions. This includes a new list of environmental crimes to include the illegal timber trade and the depletion of water resources.

Find out more: https://t.co/TNyHHsY3NR pic.twitter.com/uPqUOhUC0R

— European Parliament (@Europarl_EN) February 27, 2024

La normativa, asimismo, contempla el denominado ‘delito cualificado’, como los incendios forestales a gran escala o la contaminación generalizada del aire, el agua y el suelo, «que conlleva la destrucción de un ecosistema y es, por tanto, equiparable al ecocidio», de acuerdo con la Eurocámara.

«Los delitos contra el medioambiente cometidos por personas y representantes de empresas se castigarían con penas de cárcel en función de la duración, la gravedad o la reversibilidad de los daños», expuso el PE.

Los delitos cualificados podrían ser castigados con ocho años de prisión, los que causen la muerte de una persona con diez años y los demás con hasta cinco años.

El Parlamento subrayó que todos los infractores estarían obligados a restablecer el entorno dañado y a ofrecer compensación, además de enfrentarse a multas.

Para las empresas, las multas alcanzarán el 3 % o el 5 % de su facturación mundial anual o, alternativamente, 24 o 40 millones de euros, según la naturaleza del delito.

«Los Estados miembros podrán decidir si persiguen delitos penales que no hayan tenido lugar en su territorio», apuntó la Eurocámara.

La institución comunitaria insistió en que las personas que denuncien delitos contra el medioambiente deben recibir apoyo y asistencia en el marco de un proceso penal.

«También garantizó que los Estados miembros impartirán una formación especializada para policías, jueces y fiscales, prepararán estrategias nacionales y organizarán campañas de sensibilización para luchar contra la delincuencia medioambiental», manifestó.

Agregó que los datos recogidos por los Gobiernos de la Unión Europea sobre delitos contra el medioambiente «deberían ayudar a abordar mejor esta cuestión y a la Comisión a actualizar periódicamente la lista».

«Ya es hora de que luchemos contra la delincuencia transfronteriza a escala europea con sanciones armonizadas y disuasorias para prevenir nuevos delitos medioambientales. En virtud de este acuerdo, quienes contaminen lo pagarán», declaró el ponente de la Eurocámara, el neerlandés del Partido Popular Europeo Antonius Manders.

La directiva entrará en vigor a los veinte días de su publicación en el boletín oficial de la Unión Europea y los Estados miembros dispondrán de dos años para incorporar las normas a sus sistemas nacionales.

La Eurocámara detalló que la delincuencia medioambiental es la cuarta actividad delictiva del mundo y una de las principales fuentes de ingresos de la delincuencia organizada, junto con la droga, las armas y el tráfico de seres humanos.

Editado por Sandra Municio

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La UE ve clara motivación política en la condena rusa a Oleg Orlov, Nobel de Paz en 2022

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Bruselas (EuroEFE).- La Unión Europea se mostró este martes «consternada» por la condena a 2 años y seis meses de cárcel por desprestigiar al Ejército al veterano activista Oleg Orlov, dirigente de Memorial, organización de derechos humanos que recibió el Nobel de la Paz en 2022, que tiene «claramente motivaciones políticas».

«Orlov no ha cometido ningún delito, ha ejercido su derecho constitucional a expresar sus puntos de vista y expresar su opinión sobre la política del gobierno de su país. Esta sentencia va en contra de la legislación rusa y de la Constitución rusa y tiene claramente motivaciones políticas», dijo el jefe de la diplomacia europea, Josep Borrell, en un comunicado.

«The EU is appalled by the sentencing of Oleg Orlov, a prominent human rights defender and co-chair of renowned human rights organisation Memorial, to two and a half years in prison on politically motivated charges.»

Statement by HR/VP @JosepBorrellF ⤵️https://t.co/UdFd64EyOR

— European External Action Service – EEAS 🇪🇺 (@eu_eeas) February 27, 2024

Orlov, de 70 años, fue condenado este martes por un artículo en el que llamó al actual régimen político «totalitario y fascista», algo que, a la vista de lo ocurrido en los últimos meses, incluido la reciente muerte en prisión del opositor Alexéi Navalni, no exageró, según sus palabras, «ni un ápice».

El pasado 11 de octubre Orlov, que también se manifestó en la plaza Roja contra la guerra en Ucrania, fue multado con 150.000 rublos (1.500 dólares) por este mismo caso, pero la Fiscalía recurrió el fallo al acusar a Orlov de «albergar odio ideológico y político» contra Rusia, tras lo que el Tribunal Urbano de Moscú ordenó repetir el juicio.

Entonces la jueza tuvo en cuenta como atenuante, entre otras cosas, la edad del acusado y su brillante trayectoria como activista durante los últimos 30 años.

Además, también fue acusado en esta ocasión de animadversión contra los principios morales tradicionales y también contra los valores patrióticos que profesa el Kremlin.

El alto representante de la UE para Asuntos Exteriores instó a las autoridades rusas a que liberen «inmediata e incondicionalmente» a todos los presos políticos y a que abandonen «la legislación opresiva utilizada para reprimir a la sociedad civil y las voces independientes».

«La Unión Europea se solidariza con todos aquellos ciudadanos rusos que se han atrevido a alzar la voz y criticar la guerra de Rusia y que han sido detenidos, procesados ​​o encarcelados por ello», concluyó Borrell.

Más de una decena de diplomáticos occidentales, incluidos representantes de Estados Unidos y la Unión Europea en la capital rusa, asistieron el martes a la vista, según informó Memorial en Telegram.

El fallo coincidió con el noveno aniversario del asesinato cerca del Kremlin del dirigente opositor y exviceprimer ministro ruso Boris Nemtsov.

En diciembre de 2021 los tribunales rusos liquidaron tanto Memorial Internacional como el Centro de Derechos Humanos Memorial por crear una «imagen falsa de la URSS como Estado terrorista», tras lo que dicha organización recibió un año después en Oslo el Nobel de la Paz.

Editado por Sandra Municio

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La Comisión Europea espera de Cuba resultados concretos en derechos humanos

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Estrasburgo (Francia) (EuroEFE).- La Comisión Europea (CE) confió este martes en obtener resultados concretos por parte de Cuba en materia de derechos humanos, cuya situación en la isla es motivo de preocupación para el Ejecutivo comunitario.

«La Unión Europea (UE) reitera su preocupación por la situación de los derechos humanos en Cuba», subrayó la comisaria europea de Asociaciones Internacionales, Jutta Urpilainen, durante una intervención en el Parlamento Europeo en un debate sobre la situación en el país caribeño.

La comisaria finlandesa, que participó en el pleno de la Eurocámara en nombre del alto representante de la UE para Asuntos Exteriores, Josep Borrell, recordó la visita de éste en mayo del año pasado a La Habana para participar en el tercer Consejo Conjunto UE-Cuba, en el marco del acuerdo político y de cooperación que rige las relaciones entre las dos partes.

Junto con el enviado especial de la UE para los Derechos Humanos, Borrell se reunió entonces con las autoridades cubanas, así como con voces críticas de la sociedad cubana, que “compartieron sus preocupaciones y esperanzas”, apuntó Urpilainen.

«Transmitimos su mensaje a las autoridades cubanas y esperamos resultados concretos», subrayó la comisaria.

Urpilainen indicó que las relaciones de la UE con Cuba “se basan en un enfoque crítico pero constructivo”.

En el contexto de la crisis en la isla y también de la inestabilidad geopolítica mundial, enfatizó que los objetivos del acuerdo “siguen siendo absolutamente pertinentes” para fortalecer las relaciones bilaterales y las reformas, acompañar el proceso de modernización económica y social de Cuba y promover los valores de la UE y salvaguardar sus intereses.

Al mismo tiempo, la comisaria instó al Gobierno de La Habana a emprender urgentemente reformas económicas audaces, que la UE aseguró que está dispuesta a acompañar a través de cooperación y también del programa comunitario de inversiones en infraestructuras críticas en terceros países Global Gateway.

También aludió al apoyo que la UE brinda al emergente sector privado cubano y apuntó que, desde 2021, se han creado más de 10.000 pymes en el país, un emprendimiento que consideró necesario para el crecimiento económico.

Por otra parte, subrayó que hay otros factores que han agravado la situación del país, como el embargo estadounidense y la inclusión del país en la lista de Estados patrocinadores del terrorismo, medidas que la UE rechaza, aseveró la comisaria.

Urpilainen puso en valor que la UE y Cuba defiendan a nivel internacional la necesidad de reforzar el sistema multilateral y promover la asociación estratégica entre el bloque comunitario y la Comunidad de Estados Latinoamericanos y Caribeños (Celac).

Además, destacó que a pesar de su propio análisis y la cercanía histórica de Cuba con Moscú, el país ya se ha abstenido en cuatro votaciones diferentes en la ONU sobre la guerra de Rusia contra Ucrania.

“Sin duda esperamos más y seguiremos transmitiendo nuestro mensaje a Cuba en futuros intercambios en el marco de nuestro acuerdo”, concluyó.

Está previsto que el jueves la Eurocámara apruebe una resolución sobre la situación en Cuba.

Editado por Sandra Municio

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