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Western Balkans still knocking on Europe’s door

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The EU has again reaffirmed its full commitment to the accession prospects of the Western Balkans. The geostrategic environment with Russia’s war in Ukraine and the crisis in the Middle East threatens global security, emphasising the importance of the Western Balkans for the EU.

EU and Western Balkan leaders met in Brussels on December 13, one year after the Tirana summit in 2022. The summit aimed at bringing the Western Balkans closer to the EU by driving forward political integration, laying a future economic foundation and mitigating the impact of Russia’s war in Ukraine.

The President of the European Parliament, Roberta Metsola, said on Wednesday that, compared to previous years, for the first time there was an understanding among EU member states to prepare for enlargement. Metsola also recalled that the European Commission recommended the conditional opening of accession negotiations with Bosnia and Herzegovina (BiH).

At the summit on December 14, the European leaders decided to open accession talks with Ukraine and Moldova, approved candidate status for Georgia, and to open negotiations with “Bosnia and Herzegovina once the necessary degree of compliance with the membership criteria is reached and has invited the commission to report by March with a view to taking such a decision,” European Council President Charles Michel announced on the platform X, formerly known as Twitter.

The European Council has decided to open accession negotiations with Ukraine & Moldova. #EUCO granted candidate status to Georgia. And the EU will open negotiations with Bosnia and Herzegovina once the necessary degree of compliance with the membership criteria is reached and…

— Charles Michel (@CharlesMichel) December 14, 2023

On Wednesday, he stated that the Western Balkan countries should complete further reforms before being welcomed into the European Union. “We are expecting from them more reforms, especially in the field of rule of law, in the field of the independence of justice.” He added however that there is “strong political determination” in the region to carry out the needed reforms.

GOLOB: ‘ENLARGEMENT MUST BE SEEN IN GEOPOLITICAL TERMS’

Slovenia has long been a staunch supporter of Bosnia-Herzegovina’s accession to the EU and Slovenian Prime Minister Robert Golob said the country should be treated in the same package as Ukraine and Moldova. Ahead of Wednesday’s summit, Golob called on EU leaders to bear geopolitics in mind and demanded a package treatment of EU candidate countries. “The issue of enlargement must be seen in geopolitical terms and [the countries must be] treated as a package wherever possible,” he said.

Golob made a stop in Paris en route to Brussels for talks with President Emmanuel Macron. Asked whether Macron supported Slovenia’s initiative that Bosnia should be granted candidate status now, he said it was up to Macron to answer that. “In principle, however, we have the same position on that,” Golob said.

Slovenia is part of the so-called group of ‘Friends of Western Balkans’, with Austria, Croatia, Czech Republic, Greece, Italy and Slovakia, who call for stronger signals to the region.

On Thursday, Croatian Prime Minister Andrej Plenković said that Bosnia and Herzegovina has been sent a strong political signal and a clear time frame to open accession negotiations in March next year. Plenković added that this is an excellent incentive for BiH’s Council of Ministers, led by Charwoman Borjna Krišta, with whom he was in contact all day, to take several more important steps in the next two months in fulfilling the required criteria.

EU leaders made the decision unexpectedly quickly after Hungarian Prime Minister Viktor Orbán waived his veto by abstaining, that is, he left the room during the vote.

ITALY WANTED A SIGNAL ON BOSNIA AND HERZEGOVINA

The decision to open negotiations with BiH once the necessary membership criteria are fulfilled was also strongly advocated by Italy. Ahead of the summit, Italy has demanded that a “clear signal” must be given to BiH. For Rome, it was not sufficient to state in the declaration that “the EU is ready” to open negotiations with Sarajevo.

Meanwhile, the General Affairs Council welcomed in the conclusions the reform efforts undertaken by BiH after the granting of candidate status in December 2022. It was emphasised that some important steps and commitments have been made towards the fulfillment of key priorities, despite the negative developments in the Republika Srpska entity. Also, as stated, the Council encouraged further progress needed in reforms and stressed the importance of ensuring full compliance of all adopted laws with the acquis of the EU and European standards.

Chairman of the BiH Presidency Željko Komšić, addressing the summit in Brussels, said that the fulfillment of 14 key priorities from the Opinion of the European Commission from May 2019 is essential for the further progress of BiH.

MORE COUNTRIES IN THE WAITING LINE

The rest of the neighbouring countries – Albania, Kosovo, Montenegro, North Macedonia and Serbia – have ambitions to join the EU as well, but are faced with lengthy and meticulous accession procedures.

Montenegro, considered the frontrunner, started talks in 2012, followed by Serbia in 2014. Both countries, however, are far from fully aligning their laws and standards with EU norms.

Albania and North Macedonia opened accession talks last year, more than a decade after having applied for membership.

Kosovo’s case is hindered by the fact that five EU countries have not recognised its independence after Kosovo broke away from Serbia in 2008.

North-Macedonian Prime Minister Dimitar Kovačevski said that North Macedonia has completed the screening process, which has been validated by the EU, but “we all know there is one more task we have to complete”. North Macedonia still has to change its constitution to solve the long-standing issue with neighbouring Bulgaria, by adding a reference to the existence of an ethnic Bulgarian minority. He added that “the draft conclusions are very clear and we will certainly move forward with the reforms, whereas the process of constitutional amendments is inevitable,” he said ahead of the EU-Western Balkans summit in Brussels on Wednesday. “It is now up to us but the discussion will continue, for sure,” Kovačevski concluded.

The Bulgarian Prime Minister Nikolay Denkov said regarding North Macedonia’s accession to the EU that Bulgaria supports EU enlargement in the Western Balkans but has so far vetoed North Macedonia’s accession over historical, cultural and language disputes. Sofia has set a requirement from Skopje to implement the Treaty of Friendship, Good-Neighbourliness and Cooperation between the two countries and adopt constitutional changes which will include Bulgarians in North Macedonia’s Constitution. The amendments drafted by North Macedonia’s government have been widely debated but not yet adopted in parliament.

SERBIA AGREES WITH THE DECLARATION, OPPOSES SANCTIONS ON RUSSIA

“It’s good that we have the EU-Western Balkans summit because, in addition to the European political community, it’s a new format in which we from the Western Balkans can always talk openly, honestly and completely transparently with EU leaders,” Serbian Prime Minister Ana Brnabić told reporters.

European Council President Charles Michel urged the Western Balkan countries to fully align with the EU Foreign and Security Policy. He also referred to the application of sanctions, since Serbia refuses to adopt those imposed on Russia by the invasion of Ukraine, despite being a candidate for accession. Brnabić said that, regarding the EU values, Serbia agreed with the EU declaration. Yet when it comes to sanctions against Russia, she said that the Serbian people are against the introduction of any kind of sanctions “because we suffered from sanctions during the 1990s. We think that sanctions always endanger the most vulnerable among the population”, Brnabić concluded.

BORRELL: ‘DELIVER PROMISES, AVOID FRUSTRATION’

EU foreign affairs chief Josep Borrell deplored the slow progress of accession procedures.

“What we have to do is to deliver on our promises and avoid frustration and fulfill the expectation that has been created,” he said.

“Accession negotiations are one part of our effort to bring the Western Balkans closer, but the other part is to look at the economy,” said European Commission President Ursula von der Leyen after the meeting. “If you look at the Western Balkan economies, they stand today at around 35 percent of the EU average. In other words, there’s a lot of untapped potential,” she said.

“Whether, for example, a solar photovoltaic power plant in Albania or a railway in Montenegro. These are the projects we are pushing forward,” von der Leyen said. “And finally, young people, the most precious part of our lives. In October, we were happy and honored to open the local office of the College of Europe in Tirana. I can report that by now 500 students have already applied to come and study there next year. The European Union will finance 15 scholarships,” said von der Leyen.

Economic cooperation and targeted investments in infrastructure like roads, railways, internet and electricity networks are to boost the region’s economies. The commission announced a new 680 million Euro investment package for projects in rail transport and renewable energy in the Western Balkans.

While the countries are still waiting to become EU members, people and businesses should “feel as soon as possible the positive effects of this engagement with the EU”, Michel said.

The EU would like to encourage “more investments” and “more economic development”, he said.

A proposed fund worth up to 6 billion Euro however is caught up in an EU internal debate on the revision of the bloc’s joint budget.

EUROPEAN NEWSROOM

European Newsroom (Redacción Europea) es una iniciativa que asocia a 16 agencias de noticias de distintos países europeos, entre las cuales se encuentra EFE, y que nace con el objetivo de mejorar la cobertura de los asuntos comunitarios y reforzar al sector. Bajo la coordinación de la agencia alemana, DPA, el trabajo editorial comenzó en el verano de 2022 y se prevé que la financiación que aporta la Comisión Europea, de 1,76 millones de euros, cubra sus costes de funcionamiento hasta finales de 2023.

Las agencias que se han sumado al proyecto son: dpa (Alemania), EFE (España), Europa Press (España), AFP (Francia), ANSA (Italia), AGERPRES (Rumanía), APA (Austria), ATA (Albania), HINA (Croacia), MIA (Macedonia del Norte), Belga (Bélgica), PAP (Polonia), BTA (Bulgaria), FENA (Bosnia y Herzegovina), STA (Eslovenia), Tanjug (Serbia), TASR (Eslovaquia) y UKRINFORM (Ucrania).

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Macron, forzado a anular su gran debate con los agricultores ante el rechazo del sector

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París (EuroEFE).- El presidente francés, Emmanuel Macron, se vio forzado este viernes a retirar su invitación a celebrar un debate con los representantes del mundo agrícola, lanzada en un intento de calmar las aguas frente al repunte del descontento, debido al rechazo absoluto del sector, que además amenaza con redoblar sus protestas.

 


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«El Salón Internacional de la Agricultura es un acontecimiento importante para nuestros agricultores y para la nación. Todo el mundo debe respetarlo. Los sindicatos agrícolas querían que este salón no fuera ‘un salón más’. Querían un ‘debate’ abierto. Ahora piden que se cancele. Tomo nota», dijo Macron en la red social X este viernes.

El debate debía realizarse este sábado, justo después de que Macron, como es tradicional por parte de los presidentes cada año, abriera la edición 2024 del Salón Internacional de la Agricultura, la feria más grande del mundo para todos los públicos dedicada al sector agrícola, que se celebra cada año en el recinto ferial parisino de Puerta de Versalles.

Al Salón se llegaba este año en un contexto «particular», habían reconocido fuentes del Elíseo este jueves, debido a las protestas del campo que no solo se han dado en Francia en los últimos meses, sino también en otros puntos de Europa.

Por ello el Gobierno francés, que hasta ahora había logrado apaciguar los ánimos con anuncios de baterías de medidas, buscaba aprovechar esta feria para tender puentes y calmar las aguas en un momento de repunte de las protestas.

También era una oportunidad para tratar de desactivar los posibles abucheos y quejas que pudiera recibir el presidente por parte del público, ya que tradicionalmente se trata de un evento muy reivindicativo.

La estrategia ofrecida por Emmanuel Macron fue la celebración de un debate con representantes de todos los ámbitos del mundo agrario, que fuera lo más «abierto» y «franco» posible, según indicó el Elíseo, y con todos los temas sobre la mesa.

Pero todo su relato se torció cuando su equipo de comunicación indicó este jueves a los periodistas que entre los participantes estaría el grupo ecologista radical Les Soulèvements de la Terre (Los levantamientos de la Tierra), que ha llevado a cabo protestas violentas en el pasado.

Los sindicatos rechazaron de plano la invitación al debate en ese contexto y la insistencia posterior del Ejecutivo en aclarar que se había tratado de un error de comunicación no sirvió para convencerlos.

De hecho, dos manifestaciones de tractores, organizadas por las dos principales organizaciones agrarias, recorrieron este viernes las calles de París en una demostración de fuerza.

INVITACIÓN A UNA REUNIÓN SIN FORMATO DE DEBATE

Pese al enorme traspiés estratégico, al anunciar la cancelación del debate, Macron invitó a todos los sindicatos agrícolas a reunirse con él antes de la inauguración oficial del evento.

«Estaré allí para inaugurarlo y reunirme con quien quiera hablar, como hago todos los años», afirmó en X.

Muy poco después, algunas organizaciones, como Coordinación Rural, que hoy había protagonizado protestas, anunciaron que aceptaban esta segunda invitación.

Y el presidente de la organización mayoritaria (FNSEA), Arnaud Rousseau, señaló en un mitin de agricultores en París que están «listos para continuar el diálogo» pero exigió que los productores «seamos respetados».

Rousseau advirtió a Macron de que «este salón no será como los otros», y que «antes de pasearse por los pabellones y de hacerse fotos, debe anunciar a los campesinos lo que esperan y reclaman desde hace semanas».

Este fiasco llega tres semanas después de que el Gobierno logró aplacar los ánimos de su sector agrícola el 1 de febrero, al anunciar una batería de medidas que respondía en parte a sus reclamaciones, como un mayor control de la ley Egalim sobre la cadena alimentaria, que garantiza a los agricultores precios de compra que cubran sus costos.

También una congelación del plan para reducir el uso de fitosanitarios, mientras se hace una nueva evaluación con los propios agricultores, o reiterar el no tajante francés a un tratado de libre comercio con Mercosur, así como una simplificación de muchas normas y procedimientos.

El Ejecutivo francés puso igualmente encima de la mesa cientos de millones de euros en ayudas para sectores en crisis (como el vinícola y los ganaderos afectados por la epizootía hemorrágica), y medidas para luchar contra el fraude de productos que se presentan como de origen francés pero que no lo son.

Editado por Sandra Municio

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España urge a avanzar de manera decidida en la unión de los mercados de capitales en la UE

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Gante (Bruselas) (EurorEFE).- El ministro de Economía, Comercio y Empresa español, Carlos Cuerpo, pidió este viernes avanzar de manera «urgente» y «decidida» hacia la integración de los mercados de capitales en la Unión Europea, si es posible con el apoyo de los 27 socios de la UE.

«Tenemos que encontrar la manera más eficiente de avanzar y, por supuesto, como siempre pasa a nivel europeo, cuantos más nos unamos, y si somos capaces de hacerlo todos de manera conjunta, más efectiva será la solución», dijo el ministro en la rueda de prensa posterior a la reunión informal de ministros de Economía y Finanzas de la UE en Gante (Bélgica).

En el encuentro el ministro de Finanzas francés propuso poner en marcha esta unión de mercados solo con la participación de aquellos Estados que deseen sumarse ante la imposibilidad, a su juicio, de comenzar directamente a 27, para lo que hizo tres propuestas: una supervisión centralizada de las entidades que quieran sumarse, medidas para la titulización de activos y un producto europeo común de ahorro.

Preguntado sobre si España apoya la idea de avanzar solo con unos cuantos socios, Cuerpo dijo que los países están «todavía en un punto en el cual hay que conseguir suficiente masa crítica» como para que todos sean «conscientes» y se siga avanzando de manera conjunta, de modo que se evite una fragmentación que supone también un «riesgo».

«Pero hay que avanzar», insistió el ministro, quien dijo que España analizará todas las propuestas sobre la mesa.

Entre estas figuran una supervisión más centralizada de los mercados de capitales, la creación de instrumentos de ahorro destinados a un público específico que permitan canalizar el ahorro privado, la titulización de la actividad bancaria para poder apalancar más la financiación bancaria o elementos relacionados con la educación financiera para alentar a los pequeños ahorradores a invertir.

Con respecto a la supervisión centralizada, Cuerpo manifestó que será «más necesaria» a medida que se vaya profundizando en la unión de los mercados de capitales, así como que hay «diferentes modelos sobre la mesa», entre los cuales uno en el que «las entidades puedan integrarse de manera voluntaria», aunque es necesario analizar los incentivos para que esto ocurra y los costes para «las que queden fuera».

Muchas de estas ideas se plasmarán en una declaración que los ministros de Finanzas de la eurozona tienen previsto aprobar en su reunión de marzo con medidas para materializar esta unión de capitales, que varios socios consideran poco ambiciosa.

La UE lleva más de una década trabajando con escasos avances para integrar los mercados e capitales de los Veintisiete para favorecer el flujo de inversiones más allá de las fronteras nacionales, diversificar las oportunidades de financiación para empresas y facilitar que los minoristas también inviertan, con el fin de cubrir unas necesidades de inversión que superan los medios de los presupuestos nacionales.

Cuerpo defendió que unos mercados de capital integrados permitirá canalizar el ahorro de los pequeños inversores «pero no puede ser la única herramienta» disponible para cerrar la brecha de inversión entre la UE y Estados Unidos y para aumentar la competitividad de la Unión.

«Tendremos que complementar esto con el potencial de la inversión pública y de los instrumentos comunes para la inversión en bienes comunes europeos», dijo.

Editado por Sandra Municio

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Comienza en España construcción de la mayor planta de biocombustibles 2G del sur de Europa

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Huelva (España) (EuroEFE).- Cepsa y Bio-Oils pusieron este viernes la primera piedra de la que será la mayor planta de biocombustibles de segunda generación (2G) del sur de Europa que, localizada en Palos de la Frontera (Huelva, suroeste de España), supondrá una inversión de 1.200 millones de euros y la creación de 2.000 empleos directos e indirectos.

Esta instalación, que producirá anualmente de manera flexible 500.000 toneladas de combustible sostenible de aviación (SAF) y diésel renovable (HVO) y cuya puesta en marcha está prevista para 2026, permitirá a la joint venture formada por ambas compañías duplicar su capacidad de producción actual.

El acto de inicio del proyecto contó con la presencia de la vicepresidenta tercera y ministra para la Transición Ecológica y el Reto Demográfico, Teresa Ribera, y el presidente andaluz, Juanma Moreno; Maarten Wetselaar, CEO de Cepsa, y el director general de RGE Anderson Tanoto, que gestiona un grupo de empresas manufactureras basadas en recursos naturales, entre ellas Apical y Bio-Oils, y el director ejecutivo de Apical, Pratheepan Karunagaran.

ESENCIAL PARA DESCARBONIZAR

La ministra Ribera precisó que este proyecto encarna el compromiso de estas compañías con «la construcción de infraestructuras esenciales para descarbonizar» en un contexto donde todos coinciden en que «el gran reto desde el punto de vista de seguridad energética está en gestionar bien la respuesta al cambio climático, en asegurar una gestión adecuada de esa transición de nuestro modelo energético».

«En los últimos años hemos hecho un gran esfuerzo para reducir drásticamente las emisiones, pero sectores como la industria, el transporte aéreo y marítimo necesitan acelerar los cambios. La presencia de energías renovables en el sector del transporte está hoy en el entorno del 10 % y es un sector responsable del 30 % de las emisiones en España», dijo.

«Somos vulnerables a los efectos del cambio climático.

Tenemos que construir una economía más resiliente y alejada de los combustibles fósiles»

🔹 VP @TeresaRibera en la inauguración del inicio de la construcción de la planta de biocombustibles de @Cepsa_ES pic.twitter.com/8vg4FIAZ9v

— Transición Ecológica y Reto Demográfico (@mitecogob) February 23, 2024

Tras destacar la necesidad de apostar también por la descarbonización en sectores como el aeroespacial o el turístico, indicó que «queda mucho por hacer» porque «no solamente basta con cambiar el color de las moléculas o los electrones; las industrias que hay detrás, los servicios que hay detrás, son, precisamente, la gran oportunidad para reindustrializar y modernizar nuestro tejido productivo».

«Queremos que la atención a la cadena de valor industrial esté presente en el proceso de cambio y vamos a dedicar más de 750 millones de euros a ello, de tal manera que la fabricación de los bienes de equipo que nos permita llegar a buen puerto sean producidos en España», agregó.

ANDALUCÍA, PREPARADA

El presidente andaluz Moreno, por su parte, destacó que se está «ante el nacimiento real de un proyecto estratégico e importantísimo» que evidencia que Andalucía y España lideran «la transición energética desde el sur de Europa».

«Esta posibilidad de liderar la revolución industrial y energética ya en marcha representa una oportunidad histórica no solo para Andalucía, sino para el conjunto de España», dijo.

El presidente de la Junta de Andalucía dejó claro a otros inversores más allá de Cepsa, a la que ha agradecido su compromiso con la región, que «Andalucía está lista», para convertirse «en gran productora y distribuidora de energía limpia del continente» y desempeñar ese papel para el que se prepara «concienzudamente para tener esas capacidades».

Estamos preparados. #Andalucía lidera la transición energética desde el sur de Europa.

Y cada vez se consolidan más empleos y oportunidades con la #RevoluciónVerde.

Generamos confianza y aprovecharemos esta oportunidad histórica. pic.twitter.com/w60t6JPINC

— Juanma Moreno (@JuanMa_Moreno) February 23, 2024

PARA EL TRANSPORTE POR TIERRA, MAR Y AIRE

Los biocombustibles 2G, producidos a partir de desechos agrícolas o aceites usados de cocina, son una solución energética basada en la economía circular que permite descarbonizar el transporte por tierra, mar y aire, de manera inmediata, sin necesidad de cambiar los motores actuales.

La nueva instalación que se construirá con la última tecnología para la producción de combustibles renovables tendrá un mínimo impacto ambiental. No consumirá agua dulce, sino que solo utilizará aguas recuperadas.

Gracias al consumo de hidrógeno renovable, electricidad 100 % renovable y a diferentes sistemas de recuperación de calor y eficiencia energética, emitirá un 75 % menos de CO₂ que una planta de biocombustibles tradicional y está diseñada para lograr las cero emisiones netas en el medio plazo.

Así lo destacó Maarten Wetselaar para quien hoy se comienza «a materializar el primer gran hito de la estrategia Positive Motion con la construcción de un proyecto estratégico para España y Andalucía» que le permitirá ser «un referente europeo en el campo de las moléculas verdes y facilitará la descarbonización inmediata de sectores no electrificables, como el transporte aéreo».

Por su parte, Pratheepan Karunagaran señaló que «se espera que la producción mundial de SAF se triplique en 2024, en comparación con los niveles de 2023, alcanzando 1,5 millones de toneladas».

«Sin embargo -agregó-, la disponibilidad de materias primas sostenibles sigue siendo un reto para muchos países. Nuestra planta de biocombustibles 2G con Cepsa, que será la mayor instalación de producción de combustible de aviación del sur de Europa, es un excelente ejemplo de cómo los agentes del sector pueden unirse para fomentar el potencial del SAF y aumentar su adopción de forma asequible».

Editado por Sandra Municio

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