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EU split over aid cuts for UNRWA

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The EU is one of UNRWA’s top donors. Following Israeli allegations that some staff participated in Hamas’s October 7 attack, the EU announced to review its support. While some believe this to be an urgent measure, others warn of collective punishment of the Palestinian people.

On Monday, the EU announced it is reviewing its funding of the UN Relief and Works Agency for Palestine Refugees in the Near East (UNRWA) and payments would be stopped until the end of February. The EU demanded an “urgent audit” following the allegations by the Israeli authorities that some UNRWA staff participated in Hamas’s October 7 attack.

“What is absolutely clear is that these actions are urgent. They are important and they should be launched without any delay.”

European Commission Chief Spokesperson Eric Mamer

The audit must be led by Commission-appointed experts and conducted alongside a UN investigation into the claims, it said. The commission statement also stated that humanitarian aid to Palestinians in Gaza and the West Bank “will continue unabated through partner organisations”.

UNRWA warns of humanitarian disaster

The Wall Street Journal reported, quoting an Israeli dossier, that ten percent of Palestinian UNRWA employees “have close links” to terror organisations operating in Gaza. The New York Times reported previously, referring to the dossier, that one UNRWA employee had been involved in the kidnapping of a woman from Israel, another had distributed ammunition and a third had been involved in a massacre in a kibbutz in which 97 people died. The dossier contains allegations against a total of twelve UNRWA employees. Washington categorises them as credible.

As a reaction, UNRWA has fired several staff members over Israel’s accusations, which have prompted numerous countries, including the United States, France, Britain, Germany and Japan, to announce they were suspending further funding to the UN agency. Decisions that the UN agency’s Commissioner-General Philippe Lazzarini described as “shocking”, stressing that more than two million people in Gaza “depend on UNRWA for their mere survival”. He urged the countries to “reconsider their decisions”. UNRWA said it would have to end operations within a month if funding was not restored.

The UN Emergency Relief Coordinator Martin Griffiths has described UNRWA as the “centrepiece” of humanitarian care for the people of the Gaza Strip. The life-saving work of UNRWA in the course of the war “should not be jeopardised by accusations of the alleged actions of a few individuals”, said Griffiths at a meeting of the UN Security Council in New York on Wednesday. Griffiths was appalled by the allegations and said that all efforts would therefore be made to guarantee the world’s demands for a politically neutral organisation.

Guterres calls on countries to continue support

UN Secretary General Antonio Guterres has promised an urgent independent review of UNRWA but also pleaded for donor states to “guarantee the continuity” of the agency for the sake of “the desperate populations” it serves.

Slovenia has joined Guterres’s call for countries to continue the funding of UNRWA, the Foreign Ministry said in a statement to the news agency STA on Tuesday. Freezing funds would jeopardise UNRWA and put the lives of Palestinians in the Middle East at risk. Slovenia thus allocated 1.2 million euros for the agency last year, the most so far. A decision of the country’s contribution for this year has not yet been made.

Borrell: ‘There is no alternative to UNRWA’

On February 1, at the sidelines of the European summit, the EU High Representative for Foreign Affairs, Josep Borrell, warned that hundreds of thousands of people would perish if funding would stop. “If you cut the funding to UNRWA, you are punishing the whole Palestinian people. There is no alternative to UNRWA (…) if you want to keep these people alive. So, no collective punishment to the Palestinian people,” he stressed.

Fully agree with UNSG @antonioguterres’ words today:
– What happens in Gaza is a scar on our shared conscience
@UNRWA reacted swiftly after allegations against some employees
– Its life-saving work is the backbone of humanitarian response in Gaza
– UN members must guarantee it.

— Josep Borrell Fontelles (@JosepBorrellF) January 31, 2024

Spain will not withdraw its support

Spain, which has always been firm with the proposal to recognise a Palestinian State, will maintain its support, as the Minister of Foreign Affairs, José Manuel Albares, assured on Monday. It will, however, closely follow the investigations. Albares emphasised that only a dozen of the agency’s approximately 30,000 employees are being investigated, of which 13,000 work in Gaza and carry out “essential” work in support of the population of the strip.

This prompted the Israeli Minister of the Diaspora, Amichai Chikli, to affirm that UNRWA “is Hamas” and that Israel is “extremely disappointed” that Spain has not withdrawn its funding from the agency.

Belgium continues support given the ‘high humanitarian needs’

On Wednesday after the United Nations briefed donors on their investigation, Belgium announced to continue their funding for the time being, “given the high humanitarian needs and the threat of famine in Gaza”, Development Cooperation Minister Caroline Gennez (of the social-democratic party Vooruit) stated. UN briefings indicate that Israeli security forces have not yet shared evidence with them or the other donors.

Belgium will await results from an investigation into possible links between members of UNRWA staff and the Palestinian extremist organisation Hamas. “If the allegations are confirmed, very strict action must be taken. It is absolutely unacceptable for staff to be involved in, or glorify, the barbaric terrorist attacks of October 7,” Gennez said.

Austria, Croatia, Germany, Romania and Sweden to suspend payments

The Romanian Foreign Ministry announced on Monday that it has suspended its voluntary payments to UNRWA. “’Until the investigation is concluded, the ministry will not make any new voluntary contributions to UNRWA’,” the ministry said.

Croatia did not plan any donations to UNRWA in 2024. In the past, it made donations “only exceptionally, upon appeal”, the Foreign Ministry told the Croatian News Agency Hina. Since the beginning of the war, Croatia donated a total of 1.25 million euros in emergency humanitarian aid for the civilian population of Gaza. UNRWA obtained 250,000 euros in emergency humanitarian assistance for the civilian population of Gaza, according to the ministry.

Sweden, traditionally a strong ally of UNRWA, has decided to pause the funding while the Swedish development agency, SIDA, is investigating the situation. “I share the view that the humanitarian situation in Gaza is horrible. Sweden wants to help the civilian population, but we need to make sure that the support is not being used for the wrong things,” said the conservative Prime Minister Ulf Kristersson in a press conference. The Swedish Social democrats criticised the decision to withdraw aid. “This could ruin the most important aid organisation for the Palestinians in a situation where millions of civilians are affected by war and at risk of starvation,” wrote Morgan Johansson, former minister of justice, on X.

On Monday, the Austrian Foreign Office stated that “the allegations (…) are deeply shocking and extremely disturbing”. All contributions to UNRWA have been suspended “until all these allegations have been fully clarified”. The Austrian contribution to UNRWA is divided into an annual contribution of around 400,000 euros and project-related contributions of three million Euros per year for a health project. However, as the Foreign Ministry noted, Austria is continuing to help the suffering civilian population in the Gaza Strip through other channels. Since October 7, a total of 13 million euros in humanitarian aid has been provided for this purpose.

German Foreign Minister Annalena Baerbock, who suspended the aid for the moment, demanded quick investigations. “The situation in Gaza is simply hell,” said the Green politician on Wednesday in Berlin. UNRWA is almost the sole provider of supplies in Gaza, as all other aid organisations there “can hardly be active at the moment”, she said. Last year, Germany funded UNRWA with a total of 206.5 million euros. According to the German Foreign Office, Germany will not authorise new payments for the time of the investigation. In any case, no new commitments are currently pending.

EPP calls for debate on UNRWA at EP plenary in Strasbourg

The European People’s Party is requesting a debate on UNRWA’s alleged participation in the Hamas attacks at next week’s EP plenary in Strasbourg, the Swedish MEP David Lega, member of the Committees on Foreign Affairs and Human Rights, announced on X. “There can be no business as usual – we must once and for all stop funding terrorism,” he wrote.

Possible deal?

The Times of Israel reported that the Israeli secret service Mossad informed the ministers of the war cabinet on Monday of the outlines of a possible agreement. These envisage the release of 35 female, sick, injured and elderly hostages in a first phase in which the fighting would pause for 35 days. This would be followed by a further one-week ceasefire, during which the negotiators would also attempt to release young men and hostages, who Hamas considers to be soldiers.

A central point that is not yet resolved, is Hama’’ demand that the agreement provide for a permanent ceasefire, which Israel has ruled out. Israeli Prime Minister Benjamin Netanyahu has repeatedly emphasised that Israel will stick to its goals of destroying Hamas and ensuring that Gaza no longer poses a threat to Israel. An agreement for the release of the hostages could be resolved soon but Israel stressed again “not at any price”, Netanyahu said on Wednesday evening.

EUROPEAN NEWSROOM

European Newsroom (Redacción Europea) es una iniciativa que asocia a 16 agencias de noticias de distintos países europeos, entre las cuales se encuentra EFE, y que nace con el objetivo de mejorar la cobertura de los asuntos comunitarios y reforzar al sector. Bajo la coordinación de la agencia alemana, DPA, el trabajo editorial comenzó en el verano de 2022 y se prevé que la financiación que aporta la Comisión Europea, de 1,76 millones de euros, cubra sus costes de funcionamiento hasta finales de 2023.

Las agencias que se han sumado al proyecto son: dpa (Alemania), EFE (España), Europa Press (España), AFP (Francia), ANSA (Italia), AGERPRES (Rumanía), APA (Austria), ATA (Albania), HINA (Croacia), MIA (Macedonia del Norte), Belga (Bélgica), PAP (Polonia), BTA (Bulgaria), FENA (Bosnia y Herzegovina), STA (Eslovenia), Tanjug (Serbia), TASR (Eslovaquia) y UKRINFORM (Ucrania).

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La Eurocámara aprueba nuevas normas sobre delitos medioambientales y sanciones por cometerlos

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Estrasburgo (Francia) (EuroEFE).- El pleno del Parlamento Europeo (PE) dio este martes luz verde definitiva a las nuevas normas sobre delitos medioambientales y las sanciones por perpetrarlos, incluidas penas de cárcel, que ya habían sido pactadas a finales del año pasado por la propia Eurocámara y los Estados miembros, colegisladores del club comunitario.

La directiva fue aprobada con 499 votos a favor, 100 en contra y 23 abstenciones, según indicó el PE en un comunicado.

La ley contiene una lista actualizada de delitos, entre los que se incluye el comercio ilegal de madera, el agotamiento de los recursos hídricos, las infracciones graves de la legislación europea sobre productos químicos y la contaminación causada por los buques.

Parliament has approved new EU rules on environmental crimes and related sanctions. This includes a new list of environmental crimes to include the illegal timber trade and the depletion of water resources.

Find out more: https://t.co/TNyHHsY3NR pic.twitter.com/uPqUOhUC0R

— European Parliament (@Europarl_EN) February 27, 2024

La normativa, asimismo, contempla el denominado ‘delito cualificado’, como los incendios forestales a gran escala o la contaminación generalizada del aire, el agua y el suelo, «que conlleva la destrucción de un ecosistema y es, por tanto, equiparable al ecocidio», de acuerdo con la Eurocámara.

«Los delitos contra el medioambiente cometidos por personas y representantes de empresas se castigarían con penas de cárcel en función de la duración, la gravedad o la reversibilidad de los daños», expuso el PE.

Los delitos cualificados podrían ser castigados con ocho años de prisión, los que causen la muerte de una persona con diez años y los demás con hasta cinco años.

El Parlamento subrayó que todos los infractores estarían obligados a restablecer el entorno dañado y a ofrecer compensación, además de enfrentarse a multas.

Para las empresas, las multas alcanzarán el 3 % o el 5 % de su facturación mundial anual o, alternativamente, 24 o 40 millones de euros, según la naturaleza del delito.

«Los Estados miembros podrán decidir si persiguen delitos penales que no hayan tenido lugar en su territorio», apuntó la Eurocámara.

La institución comunitaria insistió en que las personas que denuncien delitos contra el medioambiente deben recibir apoyo y asistencia en el marco de un proceso penal.

«También garantizó que los Estados miembros impartirán una formación especializada para policías, jueces y fiscales, prepararán estrategias nacionales y organizarán campañas de sensibilización para luchar contra la delincuencia medioambiental», manifestó.

Agregó que los datos recogidos por los Gobiernos de la Unión Europea sobre delitos contra el medioambiente «deberían ayudar a abordar mejor esta cuestión y a la Comisión a actualizar periódicamente la lista».

«Ya es hora de que luchemos contra la delincuencia transfronteriza a escala europea con sanciones armonizadas y disuasorias para prevenir nuevos delitos medioambientales. En virtud de este acuerdo, quienes contaminen lo pagarán», declaró el ponente de la Eurocámara, el neerlandés del Partido Popular Europeo Antonius Manders.

La directiva entrará en vigor a los veinte días de su publicación en el boletín oficial de la Unión Europea y los Estados miembros dispondrán de dos años para incorporar las normas a sus sistemas nacionales.

La Eurocámara detalló que la delincuencia medioambiental es la cuarta actividad delictiva del mundo y una de las principales fuentes de ingresos de la delincuencia organizada, junto con la droga, las armas y el tráfico de seres humanos.

Editado por Sandra Municio

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La UE ve clara motivación política en la condena rusa a Oleg Orlov, Nobel de Paz en 2022

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Bruselas (EuroEFE).- La Unión Europea se mostró este martes «consternada» por la condena a 2 años y seis meses de cárcel por desprestigiar al Ejército al veterano activista Oleg Orlov, dirigente de Memorial, organización de derechos humanos que recibió el Nobel de la Paz en 2022, que tiene «claramente motivaciones políticas».

«Orlov no ha cometido ningún delito, ha ejercido su derecho constitucional a expresar sus puntos de vista y expresar su opinión sobre la política del gobierno de su país. Esta sentencia va en contra de la legislación rusa y de la Constitución rusa y tiene claramente motivaciones políticas», dijo el jefe de la diplomacia europea, Josep Borrell, en un comunicado.

«The EU is appalled by the sentencing of Oleg Orlov, a prominent human rights defender and co-chair of renowned human rights organisation Memorial, to two and a half years in prison on politically motivated charges.»

Statement by HR/VP @JosepBorrellF ⤵️https://t.co/UdFd64EyOR

— European External Action Service – EEAS 🇪🇺 (@eu_eeas) February 27, 2024

Orlov, de 70 años, fue condenado este martes por un artículo en el que llamó al actual régimen político «totalitario y fascista», algo que, a la vista de lo ocurrido en los últimos meses, incluido la reciente muerte en prisión del opositor Alexéi Navalni, no exageró, según sus palabras, «ni un ápice».

El pasado 11 de octubre Orlov, que también se manifestó en la plaza Roja contra la guerra en Ucrania, fue multado con 150.000 rublos (1.500 dólares) por este mismo caso, pero la Fiscalía recurrió el fallo al acusar a Orlov de «albergar odio ideológico y político» contra Rusia, tras lo que el Tribunal Urbano de Moscú ordenó repetir el juicio.

Entonces la jueza tuvo en cuenta como atenuante, entre otras cosas, la edad del acusado y su brillante trayectoria como activista durante los últimos 30 años.

Además, también fue acusado en esta ocasión de animadversión contra los principios morales tradicionales y también contra los valores patrióticos que profesa el Kremlin.

El alto representante de la UE para Asuntos Exteriores instó a las autoridades rusas a que liberen «inmediata e incondicionalmente» a todos los presos políticos y a que abandonen «la legislación opresiva utilizada para reprimir a la sociedad civil y las voces independientes».

«La Unión Europea se solidariza con todos aquellos ciudadanos rusos que se han atrevido a alzar la voz y criticar la guerra de Rusia y que han sido detenidos, procesados ​​o encarcelados por ello», concluyó Borrell.

Más de una decena de diplomáticos occidentales, incluidos representantes de Estados Unidos y la Unión Europea en la capital rusa, asistieron el martes a la vista, según informó Memorial en Telegram.

El fallo coincidió con el noveno aniversario del asesinato cerca del Kremlin del dirigente opositor y exviceprimer ministro ruso Boris Nemtsov.

En diciembre de 2021 los tribunales rusos liquidaron tanto Memorial Internacional como el Centro de Derechos Humanos Memorial por crear una «imagen falsa de la URSS como Estado terrorista», tras lo que dicha organización recibió un año después en Oslo el Nobel de la Paz.

Editado por Sandra Municio

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La Comisión Europea espera de Cuba resultados concretos en derechos humanos

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Estrasburgo (Francia) (EuroEFE).- La Comisión Europea (CE) confió este martes en obtener resultados concretos por parte de Cuba en materia de derechos humanos, cuya situación en la isla es motivo de preocupación para el Ejecutivo comunitario.

«La Unión Europea (UE) reitera su preocupación por la situación de los derechos humanos en Cuba», subrayó la comisaria europea de Asociaciones Internacionales, Jutta Urpilainen, durante una intervención en el Parlamento Europeo en un debate sobre la situación en el país caribeño.

La comisaria finlandesa, que participó en el pleno de la Eurocámara en nombre del alto representante de la UE para Asuntos Exteriores, Josep Borrell, recordó la visita de éste en mayo del año pasado a La Habana para participar en el tercer Consejo Conjunto UE-Cuba, en el marco del acuerdo político y de cooperación que rige las relaciones entre las dos partes.

Junto con el enviado especial de la UE para los Derechos Humanos, Borrell se reunió entonces con las autoridades cubanas, así como con voces críticas de la sociedad cubana, que “compartieron sus preocupaciones y esperanzas”, apuntó Urpilainen.

«Transmitimos su mensaje a las autoridades cubanas y esperamos resultados concretos», subrayó la comisaria.

Urpilainen indicó que las relaciones de la UE con Cuba “se basan en un enfoque crítico pero constructivo”.

En el contexto de la crisis en la isla y también de la inestabilidad geopolítica mundial, enfatizó que los objetivos del acuerdo “siguen siendo absolutamente pertinentes” para fortalecer las relaciones bilaterales y las reformas, acompañar el proceso de modernización económica y social de Cuba y promover los valores de la UE y salvaguardar sus intereses.

Al mismo tiempo, la comisaria instó al Gobierno de La Habana a emprender urgentemente reformas económicas audaces, que la UE aseguró que está dispuesta a acompañar a través de cooperación y también del programa comunitario de inversiones en infraestructuras críticas en terceros países Global Gateway.

También aludió al apoyo que la UE brinda al emergente sector privado cubano y apuntó que, desde 2021, se han creado más de 10.000 pymes en el país, un emprendimiento que consideró necesario para el crecimiento económico.

Por otra parte, subrayó que hay otros factores que han agravado la situación del país, como el embargo estadounidense y la inclusión del país en la lista de Estados patrocinadores del terrorismo, medidas que la UE rechaza, aseveró la comisaria.

Urpilainen puso en valor que la UE y Cuba defiendan a nivel internacional la necesidad de reforzar el sistema multilateral y promover la asociación estratégica entre el bloque comunitario y la Comunidad de Estados Latinoamericanos y Caribeños (Celac).

Además, destacó que a pesar de su propio análisis y la cercanía histórica de Cuba con Moscú, el país ya se ha abstenido en cuatro votaciones diferentes en la ONU sobre la guerra de Rusia contra Ucrania.

“Sin duda esperamos más y seguiremos transmitiendo nuestro mensaje a Cuba en futuros intercambios en el marco de nuestro acuerdo”, concluyó.

Está previsto que el jueves la Eurocámara apruebe una resolución sobre la situación en Cuba.

Editado por Sandra Municio

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